QUÍMICA NAVIDEÑA (V): YA VIENEN LOS REYES CARGADOS DE QUÍMICA

Reyes Magos

Jesús Serrano del Fresno

Para finalizar con esta serie de artículos científico-navideños, vamos a entrar un poco más a fondo en la química que hay detrás de los regalos que, según cuenta la Biblia, los tres Reyes Magos le ofrecieron al Niño Jesús: oro (que se ofrecía a los reyes), incienso (que usaban los rabinos en los altares) y mirra (perfume que se untaba en la frente de los escogidos).

ORO

Posee una baja reactividad química. Su atractivo es consecuencia de su color dorado que es casi único entre los metales. Es considerado como el metal más maleable y dúctil que se conoce. Además, es un buen conductor del calor y de la electricidad.

Oro

Su color se explica porque el oro absorbe la luz azul y violeta, reflejando longitudes de onda correspondientes al rojo y al naranja, dando lugar al color dorado. Esto se debe a que la diferencia de energía entre los electrones 5d y 6s del átomo de oro es del rango de la longitud de onda correspondiente al azul-violeta. Como consecuencia de esta absorción los electrones “saltan” de un nivel energético inferior a otro superior.

Átomo de oroINCIENSO

El incienso es  una resina obtenida a partir de árboles del género Boswellia con un color amarillo pálido.

Incienso

Una parte muy importante de la composición del incienso son los llamados ácidos boswélicos, que constan de un triterpeno  pentacíclico, un grupo carboxilo (CO) y, al menos, otro grupo funcional. Tanto el ácido alfa boswéllico como el beta tienen un adicional grupo hidroxilo (OH) y tienen una estructura parecida a la de la testosterona.

Ácidos Boswélicos
Ácidos Boswélicos

Sin embargo, los ácidos boswélicos no contribuyen al olor al ser demasiado pesados para convertirse en componentes volátiles. Además de estos compuestos, están presentes en el humo una gama de diferentes compuestos: acetato de octilo, 1-Octanol y diversos terpenos o isoprenoides, identificados como responsables de su aroma. Al destilar a vapor la resina de incienso, se obtiene un aceite esencial con gran variedad de terpenos (alfa y beta pinenos, limoneno, etc.).

1-Octanol
1-Octanol
Acetato de octilo
Acetato de octilo
Limoneno
Limoneno

Algunas investigaciones han relacionado el incienso con propiedades beneficiosas para la salud:

  • Efectividad contra la Fibrosis pulmonar.
  • Científicos estadounidenses e israelitas identificaron un constituyente del incienso llamado Acetato de inciensola, con propiedades antidepresivas.
Acetato de inciensola
Acetato de inciensola

MIRRA

Se obtiene de los árboles del género Commiphora, por lo que tiene una coloración rojo-marrón.

Mirra

Su aroma proviene de furanosesquiterpenos, tales como la furanoeudesma-1,3-dieno.

Se usa como ingrediente en algunas pastas de dientes y enjuagues bucales debido a sus propiedades antisépticas.

Furanoeudesma-1,3-dieno
Furanoeudesma-1,3-dieno

Se le ha atribuido propiedades analgésicas y antiinflamatorias, pero no han podido ser demostradas científicamente en humanos.

Por último, cabe destacar que tanto el incienso como la mirra son mezclas de cientos de compuestos diferentes cuya composición varía según el clima y la geografía ya  que esto afecta a los procesos bioquímicos que tienen lugar en la planta de origen.

Como he comentado al principio de la entrada, aquí concluye la serie Química Navideña, espero que hayáis disfrutado y aprendido con su lectura. Muchísimas gracias por vuestra atención. ¡Hasta la próxima!


Nota del autor:

Relacionado con el tema del que trata este artículo, en el día de hoy, el Dr. Jesús Gil Muñoz ha publicado una entrada en su blog Radical Barbatilo titulado El incienso y la mirra más allá de los Reyes Magos. Desde aquí recomiendo encarecidamente su lectura.


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REFERENCIAS

Los ácidos boswéllicos y la fibrosis pulmonar. Todo sigue igual, 30/12/2014.

¿Qué contienen el oro, incienso y la mirra? Revista Quo, 05/01/2015.

Gold, frankincense & myrrh. Compound Interest, 2014.

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